Het verhaal van King Lear in het kort

Eerste bedrijf

Lear is een oude weduwnaar. Hij besluit zijn koninkrijk te verdelen tussen zijn drie dochters. Hij roept zijn hofhouding bij elkaar en in hun aanwezigheid maakt hij zijn beslissing bekend. Goneril, de oudste dochter is getrouwd met de hertog van Albany en Regan,de middelste, met de hertog van Cornwall. Ook aanwezig aan het hof zijn de hertog van Bourgondië en de koning van Frankrijk die allebei willen trouwen met de jongste (en favoriete) dochter, Cordelia. Voordat Lear zijn land verdeelt, daagt hij zijn dochters uit te bewijzen wie van hen het meest van hem houdt. De twee oudste dochters spelen het spel mee en houden elk een speech over hoe groot hun liefde voor hun vader is. De jongste weigert hieraan mee te doen. Haar verzet maakt de koning woedend en hij verbant haar voor de rest van haar leven. Impulsief besluit hij zijn rijk tussen zijn andere twee dochters en hun echtgenoten te verdelen. Prompt trekt de hertog van Bourgondië zijn huwelijksaanzoek in en verlaat Cordelia Engeland met de koning van Frankrijk. Een trouwe dienaar, de graaf van Kent, probeert zijn koning tot redelijkheid te bewegen maar als dank wordt ook hij voor eeuwig verbannen. Kent laat zijn koning echter niet in de steek en keert vermond terug aan zijn zijde.
Parallel aan deze geschiedenis maken we kennis met Edmund, de bastaardzoon van Gloster - net als Kent een trouwe dienaar van de koning - die zijn vader ervan overtuigt dat Edgar, zijn wettige zoon, hem wil vermoorden om aldus zijn titel en zijn rijkdom te erven.

Tweede bedrijf
Edmund overtuigt Gloster van de kwade bedoelingen van Edgar. Deze ontsnapt aan zijn vaders woede en verkleedt zichzelf als een waanzinnige bedelaar ‘Arme Tom’.
Lear ontdekt al gauw dat met het inleveren van zijn macht ook de liefdesband met zijn twee dochters en hun echtgenoten kapot is. Hoewel de Nar en Kent (vermomd) hun koning proberen te steunen in zijn strijd tegen de verharding van zijn dochters, wordt Lear in rap tempo alles afgenomen. Hij belandt als een berooid man ergens op de hei.

Derde bedrijf
Lear is door iedereen verlaten. Hij vecht met de storm en de regen en wordt waanzinnig. Gloster vertelt Edmund in vertrouwen dat hij een brief heeft ontvangen. Franse troepen, onder aanvoering van Cordelia, zijn geland in Engeland om Lear te helpen. Gloster vraagt Edmund om het niet door te vertellen en gaat op zoek naar zijn koning. Lear heeft inmiddels vriendschap gesloten met Edgar, die vermomd als Gekke Tom, ergens in een hutje op de hei woont
Gloster wordt verraden door Edmund en verliest als straf zijn beide ogen. Een dienaar van de hertog van Cornwall is zo geshockeerd door de wreedheid van Regan en haar echtgenoot dat hij zijn meester dodelijk verwond in een steekpartij.

Vierde bedrijf
Gloster is blind. Hij is de weg letterlijk kwijt. Hij komt Gekke Tom tegen. Hij wordt door zijn eigen zoon gered van een zelfmoord op de kliffen van Dover. Albany wil niets meer weten van de wreedheid van Goneril, haar zuster en zijn zwager. Er onstaat een strijd tussen de zussen die beiden vechten om de liefde van Edmund die een sterke en ook aantrekkelijke partij is geworden. Edmund ruikt de macht. Cordelia ontmoet haar zieke, totaal verzwakte vader en neemt hem mee naar het Franse kamp.

Vijfde bedrijf
Edmund maakt zich op voor de strijd tegen de Fransen. Hij ontpopt zich als een echte fighter en verslaat ze. Hij neemt Lear en Cordelia gevangen. Er ontstaat een machtstrijd tussen Albany en Edmund, aangewakkerd door de twee jaloerse zussen. Albany wil Edmund in hechtenis nemen wegens hoogverraad maar geeft hem een kans om zijn gelijk te halen in een duel. Dan meldt zich een man die zegt dat hij kan bewijzen dat Edmund een verrader is. Het blijkt Edgar te zijn die zijn broer in een duel verslaat. Edmund wordt onmaskerd maar levert nog een laatste streek: hij heeft opdracht gegeven om Cordelia in haar cel op te hangen. Lear verschijnt met een dode Cordelia in zijn armen. 

© Het Toneel Speelt